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2.2 Le nombre en lettres

2.2.1 Nombres à composer en toutes lettres

Dans les textes juridiques, protocolaires ou de style soutenu, les nombres s’écrivent habituellement en toutes lettres.

On compose également en lettres :

Le nombre qui commence une phrase

  • Deux mille personnes meurent accidentellement chaque jour, dont 800 dans des accidents de la route.
  • Le totalisateur indiquait 100. Cent kilomètres en moins de quarante minutes!

Toutefois, indépendamment de sa position dans la phrase, le nombre accompagné d’un symbole du Système international d’unités doit être exprimé en chiffres :

  • 150,8 km/h : vitesse étonnante pour un moteur de 1,75 litre!

Tout nombre employé dans une expression figurée

  • répéter trente-six fois la même chose
  • faire les quatre cents coups

Le nombre qui figure dans un nom composé

  • un deux-pièces
  • la ville de Trois-Rivières
  • le chemin des Quatre-Bourgeois

Tout nombre faisant fonction de nom

  • un premier de classe
  • jouer le huit de cœur
  • du quinze pour cent

Les fractions ordinaires

  • les neuf dixièmes du revenu national
  • dilapider les trois quarts d’un héritage
  • deux cent-vingtièmes de gramme

Voir aussi 2.3.2 Fractions ordinaires.

En général, les nombres inclus dans un vers

  • Mil huit cent onze! Ô temps où des peuples sans nombre
    Attendaient, prosternés sous un nuage sombre,
    Que le ciel eût dit oui!

(V. Hugo.)

Dans certains textes où les nombres revêtent une importance particulière (actes de vente, contrats, etc.), on les écrit en lettres en les faisant suivre des chiffres correspondants, entre parenthèses :

  • La livraison devra être effectuée dans les trois (3) mois qui suivront la signature du contrat.

Dans les documents commerciaux, on fait plutôt l’inverse :

  • Nous vous retournons 6 (six) bobines défectueuses.

2.2.2 Principes d’écriture

a) Nombres inférieurs à cent

Les composants d’un nombre inférieur à cent sont reliés :

Soit par le trait d’union :

  • vingt-quatre
  • quarante-septième

Soit par la conjonction et devant un et onze :

  • vingt et un
  • soixante et onze

    à l’exception de quatre-vingt-un et quatre-vingt-onze.

b) Cent, mille

Les nombres cent et mille ne sont jamais précédés ni suivis du trait d’union, ni normalement suivis de la conjonction et :

  • mille vingt
  • cent onze
  • deux mille cent quatre-vingt-dix-sept hectares
  • l’an mille (ou mil) sept cent vingt et un

On rencontre encore mil dans l’écriture des dates. Cette graphie est toutefois moins courante de nos jours. La conjonction et subsiste dans certaines expressions consacrées et certains titres d’ouvrages :

  • les cent et une manières d’avoir tort
  • Les mille et une nuits

2.2.3 Accord des adjectifs cardinaux

Les nombres (ou adjectifs numéraux) cardinaux, même employés comme noms, sont toujours invariables, sauf un, vingt et cent :

  • Les quarante-cinq dernières pages sont les plus intéressantes.
  • J’avais les quatre neuf dans mon jeu (de cartes).

a) Un

Un est variable en genre seulement. Ainsi on écrira :

  • trente et une fenêtres
  • vingt et une cartes
  • Il se leva à quatre heures une (minute), et partit à cinq heures moins une.

Malgré une certaine hésitation de l’usage, un est généralement invariable dans les deux cas suivants :

Indication d’une page, d’un livre ou d’une autre subdivision d’ouvrage où un a valeur d’ordinal :

  • page 1 (page « un »)
  • lettre XXI (lettre « vingt et un »)

Expressions (vingt et un mille, trente et un mille, etc.) où un porte sur mille plutôt que sur le nom féminin qui suit :

  • vingt et un mille pommes
Remarque

On fait généralement l’élision devant un :

  • les multiples d’un million
  • être suivi d’un ou de plusieurs nombres

Il n’y a pas d’élision quand un est pris comme substantif et représente un numéro, ou quand il marque le point de départ d’une série :

  • le un de telle rue (la maison qui porte le numéro 1)
  • le un (le numéro 1 à la loterie)
  • la une (la première page d’un journal)
  • compter de un à dix

On peut aussi ne pas faire l’élision quand on veut souligner le nombre un en le faisant précéder d’une pause :

  • une pièce de un dollar (ou d’un dollar)

Quand un est représenté par un chiffre, on n’élide pas :

  • une pièce de 1 dollar

b) Vingt et cent

Vingt et cent varient en nombre quand, multipliés par un autre nombre, ils constituent le dernier terme d’un adjectif numéral composé :

  • quatre-vingts oiseaux
  • cinq cents litres

On écrit cependant cent vingt, parce qu’il ne s’agit pas d’une multiplication.

Lorsque vingt et cent sont suivis d’un ou de plusieurs autres adjectifs numéraux, ils restent invariables :

  • quatre-vingt-dix oiseaux
  • cinq cent vingt et un grammes
  • trois cent mille dollars

Employés avec une valeur ordinale, ces mots restent invariables :

  • les années quatre-vingt
  • la page quatre-vingt
  • le quatre-vingt du boulevard Maisonneuve
  • l’an mille huit cent
  • le paragraphe deux cent

c) Mille

Mille employé comme numéral est toujours invariable, même lorsqu’il est substantivé :

  • des mille et des cents
  • trois mille dollars
  • des centaines de mille
  • vingt-deux mille tonnes

Mille s’accorde au pluriel quand il désigne une unité de mesure :

  • à trois mille milles de New York
  • cent milles à l’heure

2.2.4 Accord des adjectifs ordinaux

Les adjectifs numéraux ordinaux varient en genre et en nombre :

  • les premières années
  • les vingt et unièmes gagnants

À noter que l’abréviation du suffixe ordinal prend aussi la marque du pluriel, quel que soit le système de numération utilisé :

  • les XIes Jeux du Commonwealth

2.2.5 Millier, million, milliard, etc.

Les mots millier, million, milliard, billion, trillion, etc. — qui sont des substantifs — s’accordent au pluriel. Les adjectifs vingt et cent qui les précèdent sont variables quand ils ne sont pas suivis d’un autre adjectif numéral :

  • dix milliards trois cents millions de dollars
  • dix milliards trois cent cinquante millions de dollars
Remarques
  1. Pour éviter de multiplier les zéros à la suite d’un nombre, on écrit en lettres million, milliard et, plus rarement, trillion, quatrillion, quintillion, etc. Ainsi, on peut écrire :

    • dix millions d’habitants ou 10 millions d’habitants
    • trente milliards d’étoiles ou 30 milliards d’étoiles

      En sciences, on se sert d’un exposant pour indiquer le nombre de zéros : 40 000 000 000, par exemple, prendrait la forme : 4 X 1010.

  2. Le système de représentation des grands nombres adopté par la Grande-Bretagne et la France est basé sur les multiples d’un million (106), tandis que le système américain, utilisé largement au Canada anglais, est basé sur les multiples de mille (103). Cela donne, par exemple :
Anglais Multiples de mille Français
million (Can./É.-U./G.-B.) 106 million (Can./Fr.)
billion (Can./É.-U.) 109 milliard (Can./Fr.)
milliard (G.-B.) 109 milliard (Can./Fr.)
billion (G.-B.) 1012 billion (Can./Fr.)
trillion (Can./É.-U.) 1012 billion (Can./Fr.)
trillion (G.-B.) 1018 trillion (Can./Fr.)
quadrillion (Can./É.-U.) 1015 sans équivalent
quadrillion (G.-B.) 1024 quatrillion (Can./Fr.)

Les Américains et les Canadiens anglais emploient le mot billion au sens de « milliard », contrairement aux Britanniques, pour qui l’expression billion a le même sens qu’en français.